Des machins à mâcher

Culture | 7 août 2002 à 00:00 par 

Les Grecs anciens mâchaient de la résine de pistachier, les Indiens mâchent du bétel, les Péruviens de la coca… Chaque peuple a son chewing-gum qu'il trouve dans la nature. Voici comment, à partir de 1869, les Américains en ont fait une gigantesque industrie.

Au Mexique, depuis l'époque des Mayas, on mâche une substance tirée d'un arbre, le sapotier, pour se muscler les mâchoires. Cette gomme est appelée chicle. Mais le général mexicain Antonio Lopez de Santa Anne veut en en faire un usage plus rentable. Il pense que le chicle pourrait être utilisé à la place du caoutchouc pour fabriquer des objets. Chassé de son pays par la révolution, il part aux Etats-Unis en 1869 avec 250kg de chicle dans ses valises, en espérant faire fortune avec.
Il montre la substance à un certain Thomas Adams, inventeur de son métier. Pendant un an, Thomas Adams se livre à des expériences sur ce chicle. Mais jamais il ne réussira à le transformer en une matière aussi pratique que le caoutchouc. Désespéré, il décide de jeter son stock de chicle à la mer.
Mais un beau jour, il voit une petite fille mâchonner de la paraffine dans une pharmacie. C'est le déclic. Finalement, le meilleur usage de la chicle, c'est encore de la mâcher, comme le font les Mexicains. Aidé de son fils Horatio, alors âgé de 12 ans, Thomas Adams se met à confectionner des petits bâtonnets de chicle emballés dans du papier de soie. Le succès de cette gomme est tel qu'il lui faut alors construire une usine. Horatio s'en occupera jusqu'à l'âge de 102 ans.

Demain, la brosse à dents.

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