Le pied de nez des rhinogrades

Culture | 11 juillet 2002 à 00:00 par 

Il y a 60 ans a été découvert une espèce exceptionnelle dans un groupe d'îles du Pacifique. Les rhinogrades sont des mammifères qui vivent le nez enfoui dans la terre, comme des plantes !

Espèce exceptionnelle, les rhinogrades ont tous disparu à la suite d'un tremblement de terre qui en 1956 a englouti les îles AiëAïeAïe, un archipel dans l'Océan Pacifique. Découverts par un scientifique suédois, le professeur Harald Stumpke, ces mammifères se divisent en plusieurs groupes. Mais ils ont tous un point commun : leur nez extraordinairement développé qui sert à la marche, au vol et même à enraciner l'animal dans le sol ! C'est le cas de l'espèce du Queue-Mielleux gris doré qui vit la tête en bas, le nez planté dans la terre. Au fil des années, les secrétions du nez de l'animal forment une colonne. Cette “ sella ”, comme l'appelle Harald Stumpke, dégage une odeur sucrée attirant les insectes qui constituent la nourriture de l'animal. Le grand nasobème est une autre forme de rhinograde doté de quatre nez qui lui servent de pattes : l'animal se déplace ainsi sur ces nez qui, comme des tentacules, peuvent se plier et se déplier !
Toutes les recherches sur ces extraordinaires animaux ont disparu avec eux : le tremblement de terre a également détruit un institut scientifique sur une île voisine. Mais les travaux d'Harald Stumpke ont été retrouvés et publiés dans un livre* sorti l'an dernier. Cet ouvrage est plutôt destiné aux spécialistes mais il présente de nombreuses illustrations stupéfiantes sur les différentes formes de rhinogrades. Un dernier détail : tout ceci n'est qu'une… farce ! Le livre existe mais pas les rhinogrades. Il est dû au professeur Pierre-Paul Grassé, un savant réputé qui s'est amusé à écrire un ouvrage scientifique très sérieux sur une espèce imaginaire…
“ Anatomie et biologie des rhinogrades. Un nouvel ordre de mammifères ” de Harald Stumpke. Éditions Dunod.

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