Quand les reptiles volants sillonnaient le ciel…

Culture | 15 mai 2001 à 00:00 par 

Plus de 200 fossiles de reptiles préhistoriques viennent d'être découverts à Cherves, en Charente. Parmi eux, des reptiles volants, spécimens très rares dans le monde, mais aussi des crocodiles, des tortues, des poissons…

Il y a 248 millions d'années, le monde n'est alors qu'un unique continent géant. L'intérieur des terres est désertique et la plupart des animaux vivent près des côtes au climat humide. C'est là qu'ils trouvent leur nourriture.
Le ciel marin est alors peuplé de drôles d'animaux volants, les ptérosauriens, appelés encore ‘ reptiles volants ‘. Ce sont les premiers animaux volants. Ces curieux lézards des airs ont des tailles variables : de l'envergure d'une mouette à celle d'un petit avion. Mais tous ont la particularité de posséder deux grandes ailes formées de peau tendue le long des bras, comme celles des chauves-souris. Ils ne les agitent pas pour se déplacer. Mais planent des heures au-dessus de l'eau à la recherche de leurs proies. En ce temps-là, en effet, mers et océans fourmillent de vie : tortues, poissons, et même crocodiles… Les ptérosauriens ont l'embarras du choix !
Cela fait plusieurs années que les scientifiques mettent à jour des fossiles à Cherves, en Charente. Car cette ancienne lagune , très humide, était un lieu de vie idéal pour les animaux préhistoriques. Jamais pourtant, les chercheurs n'avaient fait une découverte de cette envergure : plus de 200 fossiles de ptérosauriens, tortues, crocodiles, dinosaures… Une vraie famille des bords de mer qui pourrait faire du lieu, l'un des plus importants sites préhistoriques d'Europe.

Lagune : Étendue d'eau de mer située au bord d'une côte et fermée au large par une bande de terre.

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