Saint Nicolas, le père du père Noël

Culture | 6 décembre 2002 à 00:00 par 

Pour les enfants d'Alsace, des Pays-Bas, d'Allemagne et de Belgique, la période de Noël commence aujourd'hui, avec la Saint-Nicolas. Inspirée par un évêque de l'époque romaine, cette tradition très ancienne a donné naissance au père Noël.

Saint Nicolas était un évêque très généreux, qui vécut il y a 1 700 ans du côté de l'actuelle Turquie. Il aurait accompli plusieurs miracles pour des enfants. La légende raconte qu'il déposa 3 sacs d'or dans la maison d'un pauvre marchand pour l'aider à marier ses filles.
Depuis, la tradition veut qu'il apporte des cadeaux aux enfants sages dans la nuit du 5 au 6 décembre. La veille au soir, chacun place ses bottes sur le pas de sa porte. On peut aussi laisser une carotte ou quelques noisettes pour l'âne qui l'accompagne. Lors de la distribution, saint Nicolas est accompagné du père Fouettard, chargé d'administrer des punitions aux enfants désobéissants. Ce personnage symbolise le côté sombre et inquiétant du début de l'hiver.
Mais aux Etats-Unis, saint Nicolas, devenu Santa Klaus, s'est peu à peu transformé en père Noël. Un dessinateur du 19e siècle, Thomas Nast, s'était en effet inspiré de saint Nicolas pour dessiner ce vieux bonhomme souriant, barbu et dodu, connu aujourd'hui sous le nom de père Noël. Mais malgré le succès du père Noël, la fête de Saint Nicolas est restée très vivante aux Pays Bas, en Allemagne et en Alsace. Dans certaines villes, elle occasionne des défilés dans les rues. Même les adultes en profitent pour se faire des petits cadeaux.

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