Attention, passages d’astéroïdes

Monde | 5 septembre 2000 à 00:00 par 

Entre le 6 août et le 20 septembre, 8 astéroïdes doivent passer à proximité de la Terre. Ces petits morceaux de planètes peuvent être dangereux s'ils heurtent la Terre. Heureusement, si les astéroïdes observés sont suffisamment proches pour être étudiés, ils sont assez éloignés pour éviter tout danger.

Un astéroïde est un objet céleste qui tourne en orbite autour du Soleil. Les astéroïdes sont trop petits pour être considérés comme des planètes. Mais ils sont composés des mêmes matériaux, c'est-à-dire de métaux et de roches. Le 1er astéroïde, appelé Cérès, a été repéré en 1801 par l'italien Giuseppe Piazzi. Depuis, près de 5000 astéroïdes ont été répertoriés par les astronomes. La plupart d'entre eux se trouvent dans une zone appelée la ceinture d'astéroïde. Celle-ci se situe entre l'orbite de Mars et celle de Jupiter. Certains de ces astéroïdes heurtent la Terre. La plupart d'entre eux brûlent avant même de toucher notre sol. Mais parfois, les plus gros parviennent jusqu'à nous : ce sont des météorites. Ces météorites fascinent et inquiètent. De nombreux récits de science fiction exploitent ainsi l'éventualité qu'une partie de la Terre soit détruite par l'un de ces rochers tombés du ciel. La ceinture d'astéroïde et le trajet de ces cailloux voyageurs sont cependant surveillés de près. Ainsi, un astéroïde est jugé potentiellement dangereux s'il passe à moins de 7,5 millions de km de la Terre. Car, comme l'orbite d'un astéroïde se modifie peu à peu il est possible qu'il finisse par croiser le chemin de la Terre… au bout de quelques dizaines de milliers d'années. Mais certains astéroïdes échappent à l'oeil des astronomes. Ainsi, le 1er septembre, l'astéroïde 2000QW7, qui est passé à 4,7 millions de km de la Terre n'avait été repéré que le 26 août. Ce visiteur surprise prouve qu'il reste encore beaucoup de mystères à lever sur ces petites planètes.
Orbite : du latin orbis, “cercle”. Courbe décrite par un objet qui tourne autour d'une planète.

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