Du nouveau sur les éléphants

Monde | 28 août 2001 à 00:00 par 

On a longtemps pensé qu'il y avait deux espèces d'éléphants : ceux d'Asie et ceux d'Afrique. Mais des chercheurs viennent de montrer qu'en Afrique… une espèce en cachait une autre. Il n'y a donc pas 2 mais 3 espèces d'éléphants dans le monde.

Jusqu'à présent, tous les éléphants d'Afrique portaient un nom et un seul : ‘ Loxodonta africana ‘. Les chercheurs avaient bien noté quelques différences entre certains individus. Par exemple, l'éléphant de la forêt tropicale est plus petit que l'éléphant vivant dans la brousse. Il a aussi des oreilles plus arrondies et des défenses plus longues et étroites. Mais jusqu'à présent, les scientifiques accordaient peu d'importance à ces différences. Pourtant, elles auraient dû les mettre sur la voie…
En étudiant les gênes de 200 éléphants d'Afrique, des chercheurs américains et africains viennent en effet de prouver qu'il n'existe pas une, mais deux espèces d'éléphants en Afrique. ‘ Loxodonta africana ‘ qui désigne l'éléphant de la savane (et non pas tous les éléphants d'Afrique comme on le croyait auparavant). Et ‘ Loxodonta cyclotis ‘ qui désigne l'éléphant vivant dans la forêt tropicale et qui représente plus du tiers des 500 000 pachydermes vivant en Afrique.
Les chercheurs espèrent maintenant que cette espèce, dont l'existence vient d'être mise à jour, sera très vite inscrite sur la liste des espèces protégées. Car l'ivoire des défenses de l'éléphant des forêts est réputé, chez les chasseurs, pour sa résistance et son aspect rosé…

Gène :élement de notre corps qui définit la couleur de nos yeux, de notre peau… Les gènes contiennent aussi les toutes les informations nécessaires au fonctionnement de notre organisme.

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