Qui mange le corail de la barrière d'Australie ?

Planète | 12 octobre 2012 à 12:04 par 

Cette étoile de mer avec de longues épines, est l’ennemi n° 1 du corail. Avec les tempêtes tropicales et le réchauffement climatique, elle est en grande partie responsable de la disparition de près de la moitié des coraux de la grande barrière de corail d’Australie. Si rien n’est fait pour la protéger, la grande barrière de corail pourrait disparaître un jour.

Cette photo de la barrière de corail a été prise le 2 octobre 2012. Les grosses étoiles colorées avec de longues épines sont les ennemis du corail. À droite de la photo, on aperçoit un petit bout de corail tout blanc, il a perdu ses couleurs à cause de la température de l'eau, plus de 29 °C. (© AFP PHOTO / FILES / KATHARINA FABRICIUS )

Cette photo de la barrière de corail a été prise le 2 octobre 2012. Les grosses étoiles colorées avec de longues épines sont les ennemis du corail. À droite de la photo, on aperçoit un petit bout de corail tout blanc, il a perdu ses couleurs à cause de la température de l’eau, plus de 29 °C. (© AFP PHOTO / FILES / KATHARINA FABRICIUS )

Pourquoi en parle-t-on ?

Parce que des chercheurs australiens, qui surveillent la grande barrière de corail depuis 1985, viennent de révéler les résultats de leurs observations.

L'@ctu du jour :

À peu près aussi grande que l'Allemagne, la grande barrière de corail d'Australie est formée de récifs sur lesquels vivent des colonies de coraux, on en dénombre environ 400 espèces. Les coraux sont des êtres vivants (voir mot du jour), de tailles et de formes différentes, souvent très colorés.

La grande barrière d'Australie est donc le plus grand élément vivant au monde. On peut même la voir de l'espace !

Cette photo a été prise depuis l'ISS, la station spatiale internationale. La barrière de corail est cette belle ligne verte qui longe la côte australienne. (© Nasa)

Depuis 1985, des chercheurs australiens observent l'évolution de ces coraux. Bilan : la grande barrière de corail d'Australie en a perdu la moitié en 27 ans.

C'est d'autant plus inquiétant qu'elle sert aussi de refuge à près de 1 500 espèces de poissons et 4 000 espèces de mollusques (les pieuvres, par exemple) et des espèces en danger comme le dugong (appelé aussi vache marine) ou la tortue verte.

Quelles sont les causes de cette destruction des coraux ?

La grande barrière est victime de l'acanthaster pourpre, une étoile de mer vorace et venimeuse qui se nourrit du corail. La multiplication de ses « couronnes d'épines » serait due aux engrais agricoles rejetés dans la mer. Ils favorisent l'apparition d'algues, dans lesquelles ces étoiles de mer pondent leurs œufs. Du coup, elles se reproduisent beaucoup plus vite !

La grande barrière souffre également des cyclones tropicaux. Depuis 1985, 34 grosses tempêtes ont contribué à la détériorer.

Le réchauffement des océans est aussi une des causes de la disparition du corail. Pourquoi ? Parce que le corail abrite des millions de minuscules algues, qui lui donnent ses couleurs, mais qui ne supportent pas les eaux trop chaudes. Au-delà de 29 °C, ces algues meurent et le corail meurt de faim, à son tour, puis se transforme en squelette calcaire. On appelle ce phénomène le blanchiment du corail.

Peut-on empêcher cette disparition des coraux ?

Oui. Parce que les scientifiques ont aussi constaté que le corail était capable de se reconstituer. Il lui faut entre 10 et 20 ans. Il est difficile d'agir contre les tempêtes, mais on peut déjà lutter contre l'étoile de mer venimeuse en préservant la qualité de l'eau.

Les résultats de cette étude ont surtout le mérite d'avoir alarmé le gouvernement australien, qui a décidé de faire des efforts pour protéger la grande barrière de corail.

Le quiz du jour :

Le corail est un petit animal recouvert de calcaire qui vit dans les eaux chaudes. Il existe près de 2 500 espèces différentes de coraux qui peuplent les mers et les océans, depuis plus de 100 millions d’années. Les coraux vivent en colonies. Au fil des années, ils ont formé de véritables barrières sous-marines, appelées « récifs coralliens ». Par ailleurs, on fabrique de très beaux bijoux à partir de la matière calcaire qui recouvre ces animaux.

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