La pierre rouge des princes

Culture | 20 janvier 2004 à 00:00 par 

Le porphyre, une pierre très dure de couleur rouge tachetée de blanc, a longtemps fasciné. Une exposition au musée du Louvre, à Paris, rassemble 70 œuvres très rares réalisées de l'Antiquité à la fin du 18ème siècle.

Dans une zone très reculée du désert égyptien, il y a 1900 ans, une pierre rouge très dure est extraite du sol par les Romains, alors maîtres de l'Egypte. Cette pierre appelée porphyre fait tourner les têtes : sa couleur pourpre est celle des rois et des empereurs. Sa dureté la rapproche du diamant. Les artistes l'utilisent alors pour décorer les palais : ils incrustent le porphyre dans les colonnes, les pavements et les statues. Plus tard au début du Moyen ge, à Byzance, les empereurs ‘naissent dans le porphyre'. En effet, les accouchements ont lieu dans une salle du palais appelée ‘ la pourpre ‘, car ses dalles sont en porphyre. Dans les années 400, les carrières de porphyre du désert égyptien ne sont plus exploitées. Pour réaliser des objets avec la pierre rouge, les artistes l'extraient alors d'anciennes colonnes romaines. Les œuvres en porphyre deviennent très rares. Au 17ème siècle, elles sont à la mode dans les cours des princes et des rois : Louis 14 a réuni ainsi la plus grande collection de vases en porphyre jamais constituée. À la fin du 18ème siècle, en Suède et en Russie des carrières de porphyre sont à nouveau exploitées. La pierre rouge perd de sa rareté et devient donc moins précieuse…

Porphyre, la pierre pourpre, des Ptolémées aux Bonaparte.
Jusqu'au 16 février, Musée du Louvre, Aile Denon, r-d-c, salle du Manège.
Renseignements : 01 40 20 53 17
www.louvre.fr

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