La station Mir est-elle incontrôlable ?

Monde | 29 décembre 2000 à 00:00 par 

Le jour de Noël, les techniciens russes ont perdu le contact avec la station Mir pendant 24 heures. Devenue coûteuse et inutile, cette station spatiale doit être détruite d'ici 2 mois, avant qu'elle ne s'écrase toute seule sur nos têtes.

En Russie, les techniciens chargés de surveiller la station Mir depuis la Terre ont eu de terribles sueurs froides pour le soir de Noël. Pendant 24 heures, l'engin avait disparu de leurs écrans de contrôle. Ils avaient perdu tout contact. Et ils ont même craint ne plus jamais pouvoir le récupérer. Dès lors, tous les scénarios étaient possibles : peut-être que Mir s'était désintégrée au contact d'un objet spatial, peut-être même qu'elle allait finir pas s'écraser sur Terre, et provoquer d'importants dégâts…
Finalement, le contact s'est rétabli tout seul au bout de 24 heures. En fait, les batteries électriques de la station s'étaient brusquement vidées, provoquant une panne dans le système de communication avec la Terre. Et le lendemain, ces batteries étaient à nouveau rechargées. Rien de bien grave en définitive. Mais cette grosse frayeur a rappelé qu'il était de plus en plus urgent de rapatrier Mir sur notre planète.
Voilà en effet 15 ans que cet engin de 130 tonnes tourne autour de la Terre. Il a servi à de nombreuses missions spatiales. Mais depuis la dernière, réalisée il y a 6 mois, il fonctionne à vide en pilotage automatique, à 300km au-dessus de nos têtes. Et il n'est plus question d'envoyer de cosmonautes à son bord.
Aujourd'hui, Mir ne sert donc plus à rien. D'ailleurs, une nouvelle station spatiale vient tout juste d'être mise en service pour faire le même travail : la Station spatiale internationale. Elle héberge en ce moment son 1er équipage, composé d'1 Américain et de 2 Russes. De plus, Mir coûte très cher à la Russie. Et ce pays ne veut pas prendre le risque de la voir s'écraser sur Terre.
Le Gouvernement russe a donc commencé à préparer la mort de Mir. Il est prévu de déclencher sa chute à la fin du mois de février. Les morceaux qui n'auront pas explosé en traversant l'atmosphère devraient retomber dans le Pacifique, à 2000km de l'Australie. Ainsi, les Terriens échapperont à une catastrophe, mais pas à la pollution de l'espace et de leurs océans.

Pour en savoir plus sur la Station spatiale internationale :
– Les locataires de l'espace
(article du 2 novembre 2000).– Vivre dans l'espace (8 novembre).

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