Les reporters du monde

L’école des oiseaux

Monde | 9 avril 2001 à 00:00 par 

Les bébés oiseaux ont tous besoin de professeurs pour apprendre à chanter. Par exemple, prendre des cours de chant avec un magnétophone ne leur suffit pas. Mais il n'y a pas que de bons élèves...

De nombreuses expériences scientifiques l'ont montré : les oiseaux ne peuvent pas apprendre à chanter seuls. Si on les isole de leurs congénères dès la naissance, tout ce qu'ils réussiront à produire avec leur “syrinx”, c'est-à-dire leur organe vocal, ce seront des mélodies lentes, rauques, bourrées de fausses notes. De même, certains scientifiques ont essayé de leur donner des cours avec un magnétophone à cassette. Mais les oisillons ne chantent pas aussi juste qu'avec un vrai professeur en chair et en plumes.
En fait, les oisillons ont besoin de vivre en groupe pour apprendre à chanter. Ainsi, les bébés mandarins peuvent apprendre un chant en 2 jours, en l'écoutant seulement pendant 28 secondes par jour. Pour cela, ils copient les mâles adultes de leur groupe : leur père ou leur voisin. Un autre oiseau, l'étourneau, est même capable de prendre pour modèle des oiseaux d'une autre espèce que la sienne.
En ce moment, des chercheurs français et américains essayent d'en savoir davantage sur l'apprentissage du chant chez les oiseaux. Par exemple, ils se sont aperçus que les oisillons apprenaient en dormant : durant le sommeil, leur cerveau repasse les chants entendus dans la journée. Ils savent également que certains élèves oiseaux ne réussissent pas à imiter de façon fidèle le chant des adultes.
Enfin, en observant les oiseaux, ils espèrent aussi pouvoir comprendre comment les bébés humains apprennent à parler.

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