Les baisers sifflants des orangs-outangs

Monde | 13 janvier 2003 à 00:00 par 

Des spécialistes ont travaillé plusieurs années sur 6 groupes d'orangs-outangs vivant à Bornéo et à Sumatra, en Indonésie (Asie du Sud-est). Ils ont répertorié 24 comportements, qui se transmettent de génération en génération.

À Bornéo comme à Sumatra, les orangs-outangs envoient un baiser sifflant, en aspirant l'air avec leurs lèvres resserrées. Mais seuls ceux vivant à Bornéo ont découvert qu'ils pouvaient amplifier le son obtenu en plaçant leurs mains autour de leur bouche, comme un porte-voix. Avant d'aller se coucher, certains groupes d'orangs-outangs émettent un sifflement, comme pour se dire bonsoir. D'autres utilisent aussi des brindilles pour attraper des insectes dans les troncs d'arbres ou pour ôter les graines des fruits. Les orangs-outangs se servent aussi des feuilles : à Sumatra pour prendre des fruits piquants et à Bornéo pour s'essuyer la figure.
Ces habitudes, qui ne sont pas les mêmes dans tous les groupes, ne dépendent pas uniquement de l'environnement des orangs-outangs. Les groupes qui sont proches ont davantage de comportements identiques : preuve que ces habitudes se transmettent, par imitation des autres individus. Les chercheurs jugent les orangs-outangs aussi intelligents que les chimpanzés ou les gorilles ! Bornéo et Sumatra sont les 2 derniers endroits au monde où l'on trouve encore des orangs-outangs. Aujourd'hui, ils ne sont plus que 20 000. Même s'ils sont protégés, ils sont en voie de disparition.

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