L’homme de Neandertal a… 150 ans !

Monde | 16 août 2006 à 00:00 par 

Notre lointain cousin vivait il y a 300000 ans et il a disparu il y a 30000 ou 50000 ans. Mais le 1er fossile a été découvert en août 1856.

C'était l'été 1856, en Allemagne, pas très loin de Düsseldorf. Des ouvriers travaillent dans une carrière dans le val de Neander (‘Neander tal'en allemand) et font tomber des ossements…. C'est ainsi qu'un paléontologue amateur identifie ces 16 éléments comme des ossements humains très anciens. Ceux-ci appartiennent à un individu dont la morphologie n'est pas celle des hommes de l'époque. Et là, un débat enflamme les spécialistes. Certains refusent qu'il puisse s'agir d'ossements humains car ils n'imaginent pas que l'homme ait pu ressembler à cet être. C'est un Irlandais qui lui donnera le nom d'Homo neanderthalensis. Sur le même site d'autres ossements seront retrouvés. Ainsi on dispose aujourd'hui de 73 éléments.
On sait également que Néandertal et Cro-magnon (dont nous descendons) sont ‘cousins'et ne se sont jamais mélangés même s'ils ont vécu à la même époque. D'ailleurs des scientiques américains et français sont en train d'examiner le génome (c'est-à-dire l'ensemble des gènes qui constituent un individu et l'identifient) de l'homme de Néandertal. Ils espèrent mieux comprendre nos lointains cousins

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