Une boule de glace au fond de l’espace

Monde | 9 octobre 2002 à 00:00 par 

Un objet céleste recouvert de glace a été découvert par les astronomes aux confins du système solaire, plus loin que la planète Pluton. Baptisé Quaoar, cet objet tourne autour du Soleil, mais ce n'est pas une planète.

Il existe une région très obscure du système solaire, située au-delà de la planète Pluton, que l'on appelle la ceinture de Kuiper, du nom de l'astronome hollandais qui l'a découverte. Cette zone est peuplée d'objets célestes, disposés en ceinture. C'est de là que proviennent notamment les comètes qui traversent le système solaire.
Récemment, des astronomes américains y ont vu dans leurs télescopes un objet plus gros que tous les autres, situé à 6 milliards de km de la Terre. Ils l'ont baptisé Quaoar, un mot de la langue des Indiens qui vivaient autrefois dans la région de Los Angeles. C'est le plus gros objet céleste découvert dans le système solaire depuis Pluton, en 1930.
Quaoar mesure en effet la moitié de Pluton. Les astronomes supposent qu'il est composé de glace et de roche, comme les comètes. Et comme la Terre, il tourne autour du Soleil. Il effectue un tour complet en 288 jours. Toutefois, Quaoar n'est pas une planète, car il n'a pas la même origine. L'un des scientifiques qui l'ont découvert estime même que Pluton ne devrait pas être considéré comme une planète. Car, comme Quaoar, il appartiendrait à la ceinture de Kuiper.

stefe - le 09/02/12 à 20h01

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