Une vie cachée sous la glace

Monde | 29 mai 2002 à 00:00 par 

Sous la banquise du continent antarctique se cache un immense lac souterrain. Là, à 4km de profondeur, les scientifiques ont découvert des traces de vie : des bactéries coincées sous la glace depuis des centaines de milliers d'années.

C'est le trou le plus profond que l'homme ait jamais percé dans la glace : 3623 m. En 1985, les Russes ont commencé un forage dans l'Antarctique, sous la station de Vostok. La glace qu'ils ont trouvée à plus de 2000m de profondeur a permis d'analyser l'évolution du climat depuis la Préhistoire. Puis les foreurs ont continué à percer, jusqu'à atteindre la profondeur record de 3623m. À leur grande surprise, ils sont tombés sur de l'eau. En fait, il y avait là un immense lac souterrain, long de 240km et large de 50km. Et dans l'eau de ce lac, les chercheurs ont découvert des traces de vie…
Il s'agissait de minuscules animaux, des bactéries, visibles uniquement au microscope. À une telle profondeur, on pouvait donc supposer que ces micro-organismes étaient présents depuis la Préhistoire. D'autres ont pensé qu'ils venaient d'une autre planète, portés par une météorite. En réalité, ces bactéries avaient tout simplement été amenées là par… le matériel utilisé pour percer la glace.
Mais récemment, des chercheurs français ont à nouveau analysé la glace de ce mystérieux lac. Il y a effectivement des bactéries dans la partie extérieure des blocs de glace, appelés carottes, mais aussi au cœur même de ces carottes. Et ces bactéries ne peuvent pas avoir été amenées lors des opérations de forage. Elles sont là depuis des centaines de milliers d'années, peut-être même des millions.

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