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Félins : tachés pour mieux se cacher !

Dossier : Comment mieux protéger ta planète ?

Planète | 27 octobre 2010 à 00:00 par 

Pourquoi les félins ont-ils un pelage avec des taches ? Une étude britannique* publiée la semaine dernière lève le voile sur ce mystère. Les félins ont des taches pour mieux se camoufler. Leur pelage s’est adapté à leur environnement. Il dépend de leur mode de vie et de leur habitat. Explications…

Les pelages des félins seraient fonction de leur environnement. Ici, un léopard et son petit, camouflés dans le paysage. Photo : iStock Photo.

Le mot du jour :

Le mot « félin » vient du latin « felis » qui signifie « chat ». Employé au pluriel, les félins sont des mammifères carnassiers, pourvus de griffes rétractables et de dents acérées, qui se nourrissent d'animaux vertébrés à sang chaud. Le lion, le tigre, le lynx, le chat, le guépard, le jaguar, etc., appartiennent à cette famille d'animaux. On dit aussi des « félidés ».

L'@ctu du jour :

Dis-moi où tu vis, je te dirais quel est ton pelage ! Une équipe de chercheurs anglais est parvenue à prouver que le pelage des félins dépendait de l'endroit où ils vivaient et de leur mode de vie.

Taché pour mieux se cacher

Pour parvenir à cette conclusion, les chercheurs ont étudié 35 félins. Parmi eux, le tigre, le jaguar, le léopard, mais également des espèces moins connues comme le chat à tête plate, le serval ou l'ocelot.?Ils ont comparé leurs photos et ont établi une classification en fonction des pelages : unis, à motifs simples ou à motifs complexes. Ils ont ensuite comparé les types de pelage avec le mode de vie et l'habitat des différentes espèces.

Les félins vivant dans des zones sombres, denses, au milieu des arbres et plutôt la nuit ont des pelages aux motifs complexes et irréguliers, comme le jaguar par exemple. En revanche, ceux vivant dans des zones lumineuses, en montagne, en plaine ou dans des prairies, ont plutôt un pelage uni ou avec des motifs simples. C'est le cas du puma. Le léopard avec ses taches régulières, mais simples, se situe dans la catégorie intermédiaire.

Tachés pour mieux se cacher

« Des taches complexes et irrégulières sont vraisemblablement un bon camouflage dans les forêts, où la lumière qui passe entre les feuilles des arbres produit un éclairage moucheté d'ombres aux contours imprécis », explique l'un des auteurs de l'étude.
Selon l'étude, les motifs évolueraient au cours de la vie de l'animal, pour s'adapter toujours mieux au décor environnant.

Des zones d'ombre

Cependant les chercheurs ne sont pas parvenus à élucider tous les mystères, et certains cas font exception à la règle. Ainsi, le guépard est tacheté alors qu'il vit dans des zones claires. En revanche, le chat à tête plate a un pelage uni alors qu'il vit dans un milieu boisé.
Mais c'est le cas du tigre qui intrigue tout particulièrement les chercheurs. Pourquoi ce félin est-il rayé et pourquoi ce type de pelage, qui semble efficace pour éviter les attaques, est-il si peu répandu ?
La nature recèle encore de nombreux mystères…

*Le détail de cette étude est publié dans le Royal Society Journal.

La question du jour :

Lequel de ces trois animaux est un félin ?
– le chat
– le chien
– le singe

Coline Arbouet

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