Les reporters du monde

Voici un béluga qui parle !

Planète | 2 novembre 2012 à 10:18 par 

Connais-tu, ce mammifère marin ? C’est le béluga. Avec sa tête rieuse et sympathique, ce cétacé est connu pour vivre en groupe dans les eaux glaciales de l’océan Arctique… Aujourd’hui, il vient de révéler une nouvelle aptitude : il est capable d’imiter la voix humaine. Véridique ! La preuve en images et en son.

 

Sur cette photo, tu peux voir Noc, le béluga qui a imité la voix de l’homme. Ce cétacé a réussi cet exploit car il a écouté les gens parler autour de l’aquarium. (© US Navy)

Pourquoi en parle t-on ?

Parce qu'un chercheur américain Sam Ridgeway et son équipe ont mené une étude sur les sons émis par Noc, un béluga qui vivait en captivité dans l'aquarium de San Diego, en Californie. La série d'enregistrements réalisés par les scientifiques a révélé que ces sons ressemblent à la voix d'un homme, en train de chantonner.

L'actu du jour :

À San Diego, aux États-Unis, c'est l'événement qui a fait la une des journaux ! Des chercheurs viennent d'annoncer qu'ils ont étudié les sons émis par un béluga vivant dans un aquarium. Ils se sont rendu compte qu'il était capable de parler, comme un homme.

BELUGA

Comment se sont-ils rendu compte de cette aptitude ?

Noc vivait en captivité, depuis une trentaine d'années, dans un aquarium gigantesque, au contact de beaucoup d'hommes et de femmes, plongeurs et soigneurs. Un jour, l'un d'eux est allé dans l'eau pour nager. En sortant du bassin, il a demandé à ses collègues qui lui avait parlé, et il a compris que personne n'avait ouvert la bouche. C'était Noc qui s'était adressé à lui !

Pourquoi est-ce une surprise ?

Parce que personne jusqu'ici ne s'était rendu compte qu'un béluga pouvait émettre de tels sons. On savait que cet animal était capable de siffler, c'est pour cette raison qu'on le surnomme souvent « le canari des mers ». On savait aussi qu'il y avait dans des aquariums des dauphins dressés pour produire des sons ressemblant à des voix humaines.

Cette fois, ce qui est surprenant, c'est que Noc s'est mis spontanément à émettre des sons proches de la voix humaine. C'est d'autant plus étonnant que le béluga n'utilise pas (comme nous) le larynx pour produire des sons, mais son conduit nasal, c'est-à-dire son nez. Il a donc dû faire varier la pression de l'air dans ses narines pour y arriver.

Ce résultat est tellement stupéfiant que les enregistrements datent de 1984 ! Il aura fallu attendre 18 ans pour que les chercheurs arrivent à les étudier et à les révéler.

Qu'est-ce que cette découverte va nous apprendre ?

Pour Sam Ridgeway, le chercheur qui a mené l'étude, cette découverte montre que Noc a réussi cette prouesse, parce qu'il a écouté et essayé d'imiter les voix humaines qu'il entendait autour de l'aquarium. Autrement dit, il s'est révélé être un fantastique imitateur ! Il a d'ailleurs fait ce show d'imitation pendant 4 ans (alors qu'il était encore petit), puis il s'est soudainement arrêté.

Cette découverte pourrait nous apprendre plein de choses sur les capacités d'apprentissage des mammifères marins, en fonction de leur environnement et de leur âge. Le seul problème, c'est que le fameux béluga, Noc, est mort. Il faudra donc trouver d'autres bélugas, possédant ce même talent d'imitation, pour pouvoir poursuivre les recherches.

Le quiz du jour :

Ce mot désigne la capacité, le don naturel, pour faire quelque chose. On parle par exemple, de l’aptitude d’une personne à sauter très haut ou à courir très vite, facilement. Étymologiquement, ce mot est de la même famille que le mot « apte » qui vient du latin « aptus », qui veut dire « adapté ».

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