C'est quoi, cette tache noire sur le Soleil ?

Science | 5 juin 2012 à 11:03 par 

Demain matin très tôt, tu pourras voir une drôle de tache noire se balader sur le Soleil, un phénomène rare ! Cet événement, qu’on appelle un « transit », est un moment exceptionnel qui devrait être visible partout en France. À condition de prendre quelques petites précautions. En route vers le Soleil et son étrange visiteur…

Ce magnifique rond jaune, c'est le Soleil et la petite tache noir, c'est l'ombre de Venus ! Cette photo a été prise depuis la Hongrie et c'était en 2004, lors du dernier transit. (© AFP PHOTO / ATTILA KISBENEDEK)

Ce magnifique rond jaune, c’est le Soleil et la petite tache noir, c’est l’ombre de Venus ! Cette photo a été prise depuis la Hongrie et c’était en 2004, lors du dernier transit. (© AFP PHOTO / ATTILA KISBENEDEK)

Pourquoi en parle-t-on ?

Parce que dans la nuit du 5 au 6 juin, la Terre, la planète Vénus et le Soleil seront parfaitement alignés. Ce phénomène se manifestera par le passage de Vénus, sous forme d'ombre chinoise, devant le Soleil.

L'@ctu du jour :

Avis aux astronomes amateurs… Quand le jour se lèvera demain matin, le Soleil aura une allure toute particulière. Il portera une petite tache sur lui, visible par tous ceux qui auront des instruments d'astronomie.

Cette tache, c'est Vénus, l'une des 8 planètes de notre système solaire. Demain, elle passera tout doucement devant notre grosse étoile. Autrement dit, si tu traçais dans le ciel une droite, tu verrais que Vénus, le Soleil et la Terre sont alignés pendant 6 heures et 40 minutes !

Qui pourra observer ce phénomène ?

Tout le monde sur Terre, excepté les habitants d'Amérique du Sud et ceux d'Afrique de l'Ouest. En France, par exemple, si le ciel est dégagé, ce transit sera visible partout dans notre pays, à partir du lever du jour, à 5 h 50 environ, et jusqu'à 6 h 45. Évidemment, cela implique de faire sonner son réveil très tôt !

Sur cette photo, tu peux voir la différence des trajectoires de Vénus lors de son transit devant le Soleil en 2004 et 2012.
Sur cette photo, tu peux voir la trajectoire de Vénus lors de son transit devant le Soleil. Regarde, Vénus ne passe pas toujours exactement au même endroit devant le Soleil. (© Photo/Nasa)

Quelles sont les précautions indispensables pour observer ce transit ?

Il faut obligatoirement se protéger les yeux parce que les rayons du Soleil brûlent dangereusement la rétine quand on regarde dans leur direction. Il faut donc utiliser des jumelles, des lunettes ou des télescopes équipés de filtres spéciaux. En France, ces filtres s'achètent dans des magasins spécialisés en astronomie et doivent porter la marque NF, qui garantit leur qualité.

Pourquoi est-ce que ce transit est un moment exceptionnel ?

Parce que des phénomènes de ce type sont très rares. Pour les observer, il faut qu'une planète de notre système solaire glisse entre la Terre et le Soleil. Or, les seules planètes capables de le faire sont Mercure et Vénus. Mars, Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune, les autres planètes, ne passent jamais entre le Soleil et la Terre. Enfin, pour assister à un transit, il faut qu'une planète soit alignée parfaitement avec la Terre et le Soleil.

Comme Mercure et Vénus tournent sans cesse autour du Soleil, avec des vitesses et des trajectoires différentes de celle de la Terre, il n'est pas fréquent d'assister à un tel phénomène. Pour Vénus, les derniers transits ont eu lieu en 1882 et 2004, et le prochain sera en 2117 ! Pour Mercure, le dernier était en 2006 et le prochain surviendra en 2016.

Que va-t-on apprendre avec ce transit ?

Pour les astronomes, c'est un moment exceptionnel car les rayons du Soleil vont permettre de faire ressortir nettement le contour de la planète. En 1882, par exemple, les scientifiques ont pu profiter de cette occasion pour observer et prouver que Vénus était entourée d'une couche de gaz épaisse et visible, qu'on appelle l'atmosphère. Comme la Terre !

Cette fois-ci, en 2012, ils comptent de nouveau faire des découvertes sur cette atmosphère. Ils essaieront également de tester de nouveaux outils d'observation, des télescopes plus puissants par exemple. Le but est de voir si ces outils et ces expériences peuvent leur servir à l'avenir à observer des exoplanètes, ces fameuses planètes situées en dehors du système solaire et qui s'alignent aussi, parfois, avec la Terre et leur étoile.

Tout un programme !

Le quiz du jour :

En astronomie, un transit est un phénomène qui se produit quand un objet du ciel glisse entre la Terre et un objet plus gros. Aujourd’hui, par exemple, on parle du transit de Vénus parce que la planète va venir s’intercaler entre la Terre et le Soleil. Mais le mot « transit » (qui vient de l’italien transito signifiant « passage ») a aussi plein d’autres sens en français. On parle par exemple du transit d’un voyageur quand ce dernier fait escale dans un aéroport. Mais aussi du transit intestinal, quand on évoque le déplacement du contenu du tube digestif, dans le ventre !

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