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Découverte : c'est qui cet homme ?

Dossier : L’archéologie expliquée aux enfants

Science | 23 mars 2012 à 12:51 par 

Cet homme aurait vécu il y a plus de 11 000 ans. On vient de découvrir ses restes dans une grotte en Chine.  On t’explique pourquoi cette trouvaille est exceptionnelle.

Cet homme a été dessiné à partir des fossiles retrouvés dans la grotte. C'est une reconstitution. (© Peter shouten)
Cet homme a été dessiné à partir des fossiles retrouvés dans la grotte. C’est une reconstitution. (© Peter shouten)

Pourquoi en parlet-on ?

Parce que le crâne et les os, de cet homme reconstitué, viennent tout juste d'être analysés par des spécialistes et tout laisse penser que c'est un nouvel ancêtre.

L'actu du jour :

Dans le Sud de la Chine, de curieux fossiles (crâne, dents…)  ont été découverts dans  la grotte du Cerf rouge. Après analyse, les chercheurs viennent de révéler que ces os appartenaient probablement à des hommes qui auraient vécu sur Terre entre 14 500 à 11 500 ans avant notre ère. Ils ont baptisé cette espèce humaine : « le peuple du cerf rouge ».

Photo / Darren Curnoe
Les parties plus blanches ont été rajoutées, elles sont en plâtre. © Photo / Darren Curnoe

Pourquoi ce seraient de nouveaux ancêtres ?

Parce que les paléoanthropologues (voir dico du jour)  ont découvert quelque chose de curieux… Quand ils ont pris les fossiles trouvés dans la grotte, et qu'ils ont reconstruit les puzzles, ils ont obtenu trois têtes qui ne ressemblent pas aux ancêtres humains connus actuellement.

Ceux-là ont notamment des arcades sourcilières très en relief, des pommettes larges et quasiment pas de menton. Regarde l'image ci-dessous, c'est une reconstitution de l'allure que pouvait avoir ce peuple.

En partant des fossiles retrouvés dans la grotte, les chercheurs ont dessiné cet homme. (© Dessin/ Darren Curnoe)
© Dessin / Peter Schouten

Qu'estce que cette découverte nous apprend ?

Elle nous révèle qu'il peut exister une nouvelle espèce d'homme parmi nos ancêtres. Les paléoanthropologues avaient jusqu'ici imaginé que nos ancêtres étaient ce que l'on appelle des « Homo sapiens », apparus  il y a 200 000 ans. Ils avaient aussi trouvé en 2003 quelques fossiles d'un groupe d'individus, tout petits (ils mesurent à peine 1 mètre), les hommes de Florès.

Le « peuple du cerf rouge » est peut-être un troisième groupe qu'il va falloir étudier pour mieux le connaître.  En scrutant de près les fossiles de la grotte, les chercheurs espèrent découvrir comment ces ancêtres vivaient, où ils habitaient, qui ils croisaient, avec qui ils se reproduisaient… Tout un programme qui permettra de partir sur les traces de nos arrière-arrière-arrière-grands-parents asiatiques !

Le dico du jour :

Un paléoanthropologue, c'est une personne qui étudie les fossiles des humains, des animaux et des végétaux qui vivaient sur Terre il y a très longtemps. L'étude de ces fossiles lui permet de comprendre comment l'homme a évolué au fil du temps.

Le quiz du jour :

C’est un reste ou une empreinte provenant d’un homme, d’une plante ou d’un animal – d'une ère passée – conservé dans de la roche. Ce mot vient du latin « fossilis », qui signifie « tiré de la terre ». Parmi les fossiles, on trouve des dents, des coquilles, des graines, des feuilles.

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