Des robots pour explorer Fukushima

Science | 6 mars 2012 à 12:29 par 

A première vue, ce spécimen ressemble à un gros jouet télécommandé… Pourtant, ne t’y trompe pas, c'est un vrai robot ultra costaud qui va aider les scientifiques en cas de catastrophe. Sa prochaine mission : explorer les réacteurs japonais de la centrale nucléaire de Fukushima qui ont été dévastés par un tsunami, il y a bientôt un an, le 11 mars 2011.

Pourquoi en parle-t-on ?

Parce que deux robots, Quince 2 et Quince 3, sont en train d'être installés à Fukushima. Ils vont succéder à Quince 1 qui devait faire le même travail l'an dernier, mais qui est tombé en panne. Ces deux robots serviront à étudier les réacteurs, pour tenter de comprendre ce qui s'est passé lors de la catastrophe.

Voici Quince 2 et Quince 3, ces deux robots sont capables de monter et descendre des marches, de pousser des portes, de prendre et d'envoyer des photos. Ils sont télécommandés. (© Chiba Institute of Technology fuRo)
Clique sur l'image pour voir Quince 2 et Quince 3 de plus près. (© Chiba Institute of Technology fuRo)

L'@ctu du jour :

Tu t'en souviens certainement ? Il y a un an, le 11 mars 2011, un tsunami d'une violence incroyable a dévasté le Japon. En quelques heures, les côtes ont été submergées, les maisons ravagées, et les réacteurs nucléaires de la région qui servaient à produire de l'électricité ont explosé. Du coup, des particules radioactives très dangereuses ont été pulvérisées dans la centrale, et dans les villes proches du site.

Pour consulter notre dossier sur le séisme au Japon, CLIQUE ICI.

Que vont faire ces robots ?

Ils vont explorer l'intérieur des réacteurs détruits. Pour cela, le laboratoire japonais Furo leur a fabriqué des roues, des instruments et une carapace très robustes. Cette robustesse leur permettra de se déplacer tout seuls sur des gravats, de monter des escaliers, de faire des photos, de mesurer la température et la quantité des particules radioactives, et même de déplacer des débris. Ils seront pilotés à distance par des hommes grâce à de grosses manettes, comme celle des jeux vidéo. Leurs informations seront retransmises par un réseau sans fil, comme le wifi.

Ce robot est capable de descendre les marches d'un escalier !
Ce robot est capable de descendre les marches d'un escalier !

Pourquoi sont-ils indispensables ?

Parce que ces robots vont pouvoir aller à des endroits où les scientifiques ne peuvent pas accéder pour l'instant, à cause des particules radioactives dangereuses (voir dico du jour).  Cette mission est très importante car les Japonais ont besoin d'inspecter les lieux pour comprendre tout ce qui s'est passé, avant de construire d'autres réacteurs nucléaires. Ce travail va aussi leur servir à déterminer ce qui est abîmé, et les endroits où il reste encore beaucoup de particules dangereuses.

Une étape indispensable avant d'envisager de démonter les réacteurs de Fukushima qui sont aujourd'hui définitivement arrêtés.

Un an après, les zones évacuées après la catastrophe autour de la centrale  sont toujours inhabitables. La radioactivité est trop élevée pour que les anciens habitants puissent retrouver leurs maisons et y vivre à nouveau.

Le dico du jour :

Radioactivité : ce sont les rayons qui s'échappent du noyau d'un atome. On trouve de la radioactivité naturelle autour de nous, et même dans notre corps. Mais à haute dose, elle devient très dangereuse. Elle peut provoquer des maladies très graves, et polluer notre environnement pendant des milliers d'années.

Un tsunami, c'est une onde océanique provoquée par un séisme ou une éruption volcanique.

Un séisme, c'est une secousse de l'écorce terrestre, de la partie supérieure du globe. Cette couche est divisée en plaques qui se déplacent doucement. Ce sont ces mouvements qui sont à l'origine de la formation des montagnes, mais qui peuvent aussi provoquer des séismes lorsque deux plaques s'entrechoquent.

Le quiz du jour :

Dans une centrale nucléaire, un réacteur est un appareil qui produit de l’énergie grâce à une réaction qu’on appelle « nucléaire ». Ce réacteur sert à fournir de l’électricité mais il produit aussi des particules dites « radioactives », très dangereuses pour l’homme. En cas d’explosion, ces particules volent partout. Le mot « réacteur » est employé aussi pour désigner un moteur à réaction. On parle de réacteurs d'avion.

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